MAVEN ilumina la atmósfera superior de Marte; hará una pausa para el comete Siding Spring

16 de octubre de 2014

16 de octubre de 2014 — Solo tres semanas después de que llegó orbitando en torno a Marte, la nave espacial MAVEN de la NASA ha recopilado información en donde se muestra la corona de átomos que rodean al planeta rojo en su atmósfera superior. En la teleconferencia del martes 14, los científicos de la misión dieron a conocer tres sorprendentes imágenes compuestas construidas de la información recabada por el Espectrógrafo de Imágenes Ultravioleta de la nave espacial. Las imágenes muestran la corona que se compone de hidrógeno, carbón y átomos de oxigeno al borde de la atmósfera superior de Marte, donde se encuentra con el espacio. Al observar los cambios en la tasa a la cual estos átomos escapan de la atmósfera en el transcurso de la misión, los científicos esperan poder determinar los factores claves que llevaron a que desapareciera la mayor parte de la atmósfera de bióxido de carbono de Marte, que se volvió subterránea o se escapó al espacio.

Uno de los factores en la pérdida es el bombardeo de partículas de energía del Sol sobre la atmósfera superior de Marte. Una llamarada solar del 26 de septiembre produjo una Eyección de Masa Coronal (CME por siglas en inglés) que, tres días después, llegaron a Marte. La CME fue observada por una flota de naves espaciales que observaban al Sol y los instrumentos sobre Partículas Energéticas Solares del MAVEN pudieron también observar el inicio del CME. En un par de semanas, cuando todos los instrumentos del MAVEN estén funcionando totalmente, va a ser posible rastrear las actividades solares del Sol en toda su trayectoria hasta sus efecto en la atmósfera superior de Marte, o a lo largo de la "cadena energética", como la ha descrito el jefe de investigadores Bruce Jakosky.

Aunque hasta dentro de unas tres semanas todos los instrumentos del MAVEN habrán sido revisados, calibrados y comisionados para los trabajos científicos, la nave espacial va a tomar un respiro de esa actividad preparatoria para contribuir a las observaciones de la visita grandemente anticipada del cometa 'Siding Spring' que va a pasar a menos de 80,000 millas de Marte.

En el encuentro del 19 de octubre, MAVEN va a ver al cometa antes y después de su mayor acercamiento, pero su trabajo principal va a ser estudiar detenidamente la atmósfera, para ver si hay cualquier tipo de cambios cuando pase el cometa. Los científicos van a buscar energía depositada por el polvo del cometa a gran velocidad que pudiera calentar la atmósfera. También pudiera observarse un flujo de agua del cometa a la atmósfera, dijo Jakosky.

A una pregunta sobre si había algún tipo de cooperación con la Misión Orbital en Marte de India, Jakosky dijo que hay varios instrumentos en ambas naves espaciales que coinciden y que podrían complementarse de manera útil, porque las naves espaciales tienen distintas órbitas. Agregó que un miembro del equipo MOM va a visitar el equipo MAVEN el mes próximo y que van a "discutir los detalles de un acuerdo" de cooperación.